张益唐:逆境中的数学人生

尚  颖

2018年12月03日10:45  来源:人民网-人民日报海外版
 

  2013年5月18日,“孪生素数猜想”重大突破性进展的论文在国际数学界顶级期刊《数学年刊》发表后,张益唐在随后的一年接连获得美国数学学会2014年度柯尔数论奖、瑞典2014年度罗夫肖克奖,及2014年麦克阿瑟天才奖等国际数学界重量级奖项。

  2016年,张益唐接受加州大学圣塔芭芭拉分校(UCSB)校长的邀请,开始在该校数学系任教至今。

  张益唐1955年出生于上海,父母在北京工作,13岁前与外婆在上海生活。1978年,张益唐考入北大数学系,本科四年接受系统严格的数学训练,1982年毕业后师从著名数论专家潘承彪教授攻读硕士学位,进一步打下了非常扎实的数论基础。

  在1900年的国际数学家大会上,数学家希尔伯特发表著名演讲,提出了23个有待解决的重要数学难题和猜想,其中最古老的“孪生素数猜想”是第8个问题中的一个小问题,被认为是数论史上的经典难题,也是本世纪的四大著名数学猜想之一。

  2013年4月17日,张益唐完成“孪生素数猜想”数论论文寄给《数学年刊》,论文主审稿人伊万尼茨是当今顶级的解析数论专家。他说:“作者成功地证明了素数分布领域一个具有里程碑意义的定理。我们详尽仔细地研究了该论文,没有找到瑕疵”。

  1985年,在北大丁石孙校长推荐下,张益唐作为公派自费生来美留学,在普渡大学深造读博。

  1991年,张益唐虽然拿到博士学位,但是,几年的博士研究乏善可陈,眼界颇高的张益唐并未发表论文。而且,由于读博期间与导师意见分歧,毕业时对方拒绝为他写推荐信。也因此张益唐毕业后甚至无缘申请到一份博士后的工作,毕业后即告失业。“他(导师)没有为我写推荐信,我因此很多年没找到工作,最后差不多沦落街头……后来帮人做餐饮”。

  此后,张益唐一面自己坚持数学研究,一面努力维持生计。毕业后的六七年间忍痛暂别学术圈,历经坎坷。他做过很多零工杂活,包括餐馆帮手、临时会计、送外卖……很难想象一代名校数学才子、数学博士为生活所迫流落市井,数年间沦落到在餐饮店打杂,甚至在车里过夜的窘境。以张益唐顶尖的数学背景和资历,如果愿意放弃数学,改行换高薪的职位对他应该并非难事,但是他宁愿落魄不改对数学的追求,不放弃数学人生。为了潜心研究数学,他几乎多年与世人隔绝。

  张益唐肯定自己今后的研究方向仍是数论。在他心目中数论是数学中最美的一种,他多年不断思考数论问题,即是追求美的事物。而顶级的数论问题就如横在人类智力面前的横杆,这种挑战也是一种美。

  对于后辈年轻学子,张益唐提醒,“不要束缚自己的想象力,要放开去想。对自己要有信心,不要把人生的挫折看得太重。”

  (来源:中国侨网)

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